Beyond innovation, maintain and make last

Focused on the dynamics of innovation, Science and Technology Studies have left aside the more ordinary aspect of sociotechnical assemblages, neglecting the activities dedicated to ensuring their stability and their persistence. In recent years, these activities have however become increasingly important. With the deepening of the climate crisis and the amplification of heath crises, issues related to the sustainability, continuity in activity and life span of things and people have gradually imposed themselves as a counterpoint to the obsessions with innovation and the omnipresent figure of disruption. What can these concerns teach us about the way of existence of scientific and technical devices, beyond the innovation process? How are the conditions of permanence and sustainability organized in different fields? How are time and futures problematized?

Extending the works on valuation devices, researches on the history and the use of the accounting technique of actualization of the future (discounting) show how duration and long term have progressively been problematized from an investment perspective. Actualization leads to think of time as a depreciation, whose technical and political rationale is crucial to question.

The CSI is one of the places where Maintenance and Repair Studies have recently emerged as an interdisciplinary research area that explores the variety of activities dedicated to the maintenance of technical objects, from small objects of daily consumption to the most complex infrastructures. In the past few years, the political, technical and material issues involved in urban maintenance have been areas of particular interest. More recently, the CSI has initiated a research partnership with the Institut pour la recherche appliquée et l’expérimentation en génie civil (IREX) [Institute for Applied Research and Experimentation in Civil Engineering] and Routes de France to study the contemporary transformations in the asset management of transport infrastructures.

One of the peculiarities of the CSI’s work on this subject is their desire not to artificially separate what comes down to the maintenance of things on the one hand and the support for humans on the other. On the contrary, the challenge is to question the modalities of care in the broad sense of the term, which combines care for artifacts, care for the environment and care for people.

Research projects

GESPARE – La gestion patrimoniale des réseaux d’eau en France [Water stewardship in France]

Résumé / Summary
The “Grenelle II” law and the 27 January 2012 decree have made asset management of water networks a national issue. Since the beginning of the 2000s, a few quantitative studies have sketched a broad picture of a total network for which the number of kilometers of pipes remains approximate (between 780,000 and 980,000 kilometers according to the studies), as do the data concerning materials and installation dates. At a national and macro level, little is known about how the asset management is organized in practice in the territories.
The aim of the GESPARE study was to provide additional elements to this diagnosis of the state of the networks and to document the reality of localized asset management practices. It has been carried out in a dual context: the gradual implementation of the territorial reorganization of the NOTRE law, which has led to inter-municipal authorities taking on the responsibility for water management ( along with the reduction in the number of drinking water services since 2010, from 15,367 to 11,263 drinking water syndicates between 2010 and 2017), and the holding of the Assises de l’eau [a consultation body of local elected officials and water stakeholders at the national level and through the basin committees at the local level]. The former represent both opportunities and challenges for the implementation of an asset management policy, while the latter have provided an opportunity to publicize certain debates and clarify certain arguments as to what the term asset management refers to. More specifically, this study aims to identify vigilance points for the deployment of ambitious heritage management and to list the relevant initiatives and good practices implemented in this respect. Its aim is therefore to grasp the diversity of the issues currently associated with a field that is still in the process of being set up and to document specific cases, as close as possible to their specific features, in order to reflect the eminently local nature of water management. Organized in two distinct phases, one on a national scale, the other on a local case study basis, the study was based on a qualitative research methodology in the tradition of institutional ethnography developed by Dorothy Smith and her colleagues. This investigation consisted in a critical analysis of existing databases, a study of public documentation and expert reports in the field, in-depth interviews with various stakeholders and participant observations during two local water management events and within two working groups of the Assises de l’eau.

La loi « Grenelle II », ainsi que le décret du 27 janvier 2012 ont fait de la gestion patrimoniale des réseaux d’eau un enjeu national. Depuis le début des années 2000, quelques études quantitatives en esquissent le portrait à grands traits, pour un réseau total dont le dénombrement des linéaires de canalisations reste approximatif (entre 780 000 et 980 000 kilomètres selon les études), tout comme les données concernant les matériaux ou les dates de pose. À un niveau national et macro, on sait finalement peu comment la gestion patrimoniale s’organise concrètement dans les territoires.
C’est l’objectif de l’étude GESPARE que d’apporter des éléments complémentaires à ce diagnostic sur l’état des réseaux et de documenter la réalité des pratiques de gestion patrimoniale localisées. Elle est menée dans un double contexte : la mise en œuvre progressive des recompositions territoriales de la loi NOTRE qui voient les intercommunalités prendre la compétence de la gestion de l’eau (accompagnant la diminution du nombre de service d’eau potable engagée depuis 2010, et passant de 15 367 à 11 263 syndicats d’eau potable entre 2010 et 2017), et la tenue des Assises de l’eau. Les premières représentent à la fois des opportunités et des épreuves pour la mise en œuvre d’une politique de gestion patrimoniale, tandis que les secondes ont été l’occasion de rendre publics certains débats et d’expliciter certains arguments quant à ce que le terme gestion patrimoniale recouvre. Cette étude vise plus particulièrement à identifier des points de vigilance pour le déploiement d’une gestion patrimoniale ambitieuse et à recenser les initiatives pertinentes et les bonnes pratiques mises en œuvre dans ce sens. Son but est donc de saisir la diversité des enjeux aujourd’hui attachés à un domaine encore en phase de constitution et de documenter des cas précis, au plus près de leurs spécificités, afin de bien coller au caractère éminemment local de la gestion de l’eau. Organisée en deux phases distinctes, l’une à l’échelle nationale, l’autre consacrée à la réalisation d’études de cas locales, l’étude s’est appuyée sur une méthodologie d’enquête qualitative dans la lignée de l’ethnographie institutionnelle développée par Dorothy Smith et ses collègues. Cette enquête a consisté en une analyse critique des bases de données existantes une étude de la documentation publique et des rapports d’expertise dans le domaine, de entretiens approfondis auprès d’acteurs variés et d’observations participantes lors de deux salons de la gestion locale de l’eau et au sein de deux groupes de travail des Assises de l’eau.

Contact: Jérôme Denis

L’effacement des graffiti à Paris [Graffiti Removal in Paris]

Résumé / Summary
This inquiry into the graffiti removal policy in Paris is part of a research program on the relationship between urban maintenance and the regulation of public inscriptions. It documents several dimensions at play in the practice of removal, which has been explicitly designed in Paris at the turn of the century as a maintenance practice. The research complements the growing body of work on the policies of eradication or valorization of graffiti in urban environments with a detailed ethnography of the concrete conditions of their removal, which remain largely unexplored. To do so, the investigations draw on direct observations of the clearing operations, a set of documents (municipal decrees, calls for tender, contracts, but also speeches by the mayor to the City Council, and more theoretical writings of legal authors), and interviews with the actors involved in this removal activity within the municipality and the two main service providers who are in charge of it. This insight into the organization of graffiti removal in urban spaces revisits the epistemic foundations of the public order promoted by graffiti removal policies at the international level, and how their concrete implementation within the Paris’ specific program enacts a particular form of urban maintenance. Comprehended as a material politics set up through specific techniques, the removal work appears as a practice that fully participates in the material becoming of the city. Far from being a simple mechanical operation that returns facades to their initial state and freezes them in time, it actively contributes, through the material transformations it generates, to the vitality of urban ecology.

Cette enquête sur la politique d’effacement des graffitis à Paris s’inscrit dans un programme de recherche sur les liens entre la maintenance urbaine et la régulation des inscriptions publiques. Elle documente plusieurs dimensions à l’œuvre dans la pratique d’effacement conçue explicitement comme une activité de maintenance au tournant des années 2000 à Paris. L’enquête complète le nombre grandissant de travaux consacré aux politiques d’éradication ou de valorisation des graffitis en milieux urbains par une ethnographie détaillée des conditions concrètes de leur effacement, qui demeurent encore largement inexplorées. Pour cela, les investigations consistent en des observations directes des interventions d’effacement et mobilisent un ensemble de documents (décrets municipaux, appels d’offres, contrats, mais aussi discours du maire au Conseil de la ville, et textes plus théoriques de doctrine), ainsi que des entretiens auprès des acteurs qui participent à cette activité d’effacement au sein de la municipalité et des deux principales entreprises prestataires qui en ont la charge. Cet éclairage sur les modalités d’organisation de l’effacement des graffitis dans les espaces urbains opère une revisite des fondements épistémiques de l’ordre public promu par les politiques d’effacement des graffitis au niveau international, et comment leur déclinaison concrète dans le programme spécifique de la ville de Paris installe un type de maintenance urbaine bien particulier. Appréhendé comme une politique matérielle qui s’instaure dans des techniques spécifiques, le travail d’effacement apparaît comme une activité qui participe pleinement du devenir matériel de la ville. Loin d’une simple opération mécanique ramenant les façades à leur état initial et les figeant dans le temps, il contribue activement, par les transformations matérielles qu’il engendre, à la vitalité de l’écologie urbaine.

Contact: Jérôme Denis, David Pontille


Digital Environmental Policies

The seminar is organized by Clément Marquet (CSI, Mines Paris / PSL, i3) and Sophie Quinton (Inria, GDS EcoInfo), as part of the Politiques environnementales du numérique [Digital Environmental Policies] working group of the GDR Internet, AI and Society. For the past few years, the environmental consequences of digital technologies have been the subject of increasing attention, calling into question the promise of a convergence between ecological and digital transition. More about »

Maintaining/Supporting: fragility as a mode of existence

Research Seminar (2017-2019) organized by Jérôme Denis, Antoine Hennion, Anne-Sophie Haeringer and David Pontille. The seminar starts with one observation: the current proliferation of research that deals with care, or attention. These studies investigate the climate or Gaia, the art of repairing objects or conserving artworks, the maintenance of technical networks […] More about »

PhD theses

Theses in progress

Hafid Ait Sidi Hammou, Le rôle des données dans la maintenance durable des réseaux publics / The role of data in the sustainable maintenance of public networks

Roman Solé-Pomies, Gestion patrimoniale et anticipation des nouveaux usages : quelle gouvernance locale pour des infrastructures routières durables ? / Maintaining and Foreseeing New Uses: Mutations in Local Governance for Sustainable Road Infrastructures

Solène Sarnowski, L’accompagnement numérique des enquêtes des personnes vers la transition écologique / The digital accompaniment of people’s investigations aimed at the ecological transition

Defended theses

Evan A. Fisher, 2020, Humanitarian presence. Locating the global choices of Doctors Without Borders / L’humanitaire au présent. Localiser les choix globaux de Médecins Sans Frontières

Mathieu Baudrin, 2018, Maintenir la technologie aérosol et son industrie : une enquête sur les collectifs industriels (1958-2017) / Maintaining aerosol technology and its industry : an inquiry into the industrial collectives (1958-2017)


Jérôme Denis et David Pontille, 2022, Le soin des choses. Politiques de la maintenance. La Découverte.

Clément Marquet, 2021, Rendre accessible par les données. Cartographies amateures et politiques d’accessibilité des transports, in Noémie Rapegno, Cristina Popescu (dir.), Géographies du handicap, Maisons des Sciences de l’Homme Associées.

Jérôme Denis, David Pontille, 2019, Why do maintenance and repair matter?, in Anders Blok, Ignacio Farías, Celia Roberts (Eds.), The Routledge Companion to Actor-Network Theory, Routledge, 283-293.

Guillaume Carnino, Clément Marquet, 2019, Du mythe de l’automatisation au savoir-faire des petites mains : une histoire du data center par la panne, Artefact, (11), p.163-190.

Liliana Doganova, 2018, Discounting and the making of the future: on uncertainty in forest management and drug development, in Jens Beckert, Richard Bronk (Eds.), Uncertain futures: Imaginaries, Narratives and Calculation in the Economy, Oxford University Press, 278-297.

Antoine Hennion, 2017, Attachments, you say? … How a concept collectively emerges in one research group, Journal of Cultural Economy, 10 (1), 112-121.